콧날 오똑한 사람도 ‘코막힘’ 원인은 콧속 곧아보여도 휘어져있다
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콧날 오똑한 사람도 ‘코막힘’ 원인은 콧속 곧아보여도 휘어져있다
비중격 만곡증
  • 기호일보
  • 승인 2020.07.01
  • 14면
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박우성 검단탑병원 이비인후과  과장
박우성 검단탑병원 이비인후과 과장

생활수준이 올라감에 따라 우리 곁에 퍼져 있는 병원들은 더 이상 심하게 아프거나 다쳤을 때만 찾아가는 멀고도 어려운 기관이 아니게 됐다. 많은 수의 환자들이 만성적인 불편함이나 통증 등 삶의 질을 개선시키고자 병원을 찾게 되는데, 이번 글에서는 이비인후과 환자들의 삶의 질을 저하시키는 가장 흔한 증상 중 하나인 코막힘, 특히 ‘비중격 만곡증’에 대해 다뤄 보고자 한다.

코의 점막은 외부 환경의 영향을 많이 받는 부위다. 기온, 습도, 미세먼지나 꽃가루 등 알레르기 유발물질, 심지어 음식으로 인한 온도 변화까지 다양한 요인으로 자극을 받아 콧물이나 코막힘 등의 증상을 일으킨다. 코막힘을 호소하는 많은 환자들이 이와 관련된 설명을 듣고 약을 복용하며 증상을 조절하게 된다.

하지만 이러한 코막힘을 날씨·계절과 같은 환경적 변화와 관계없이 지속적으로 겪게 된다면 코 자체 구조적인 이상 또한 원인으로 의심해 볼 필요가 있다. ‘비중격 만곡증’으로 대표되는 구조적 문제 역시 코막힘의 중요한 원인이 되며, 수술적 치료로 개선이 가능하다.

‘비중격 만곡증’은 코의 중앙에서 양쪽 비강을 나눠 주는 칸막이이자 중심을 잡아주는 역할을 하는 연골 및 뼈의 복합체인 비중격이 한쪽 또는 양쪽으로 휘어져 있는 상태를 말한다. 성장 과정에서 휘어져 자라거나 외상 등의 원인으로 휘게 되는데, 휘어져 있는 쪽의 비강이 자연스레 좁아지는 결과가 초래되고, 반대쪽의 비강 역시 넓어진 공간의 콧살인 하비갑개가 두껍게 변하면서 비후성비염이 발생해 양쪽의 비강을 모두 좁아지게 만들어 코막힘을 유발한다. 

두통, 잦은 코피 등의 증상도 관련 있는 경우가 있다. 다만, 아무리 비중격이 심하게 휘어 있다고 해도 코막힘 등의 증상이 없다면 굳이 수술적인 치료가 필요하지는 않다.

코 내부의 구조적 문제이기 때문에 겉모양을 봐서는 진단이 어려워 비강 내시경 및 CT로 진단하게 되며, 대부분의 이비인후과 의원에서도 간단히 진단 가능하다. 검사 후 연골이나 뼈의 어느 부분이 어떤 형태로, 어느 정도나 휘었는지 이비인후과 전문의의 분석을 받고, 증상 개선이 가능한지 여부를 판단 후 수술적 치료를 계획하게 된다.

환자 개인별로 휘어 있는 정도 및 위치가 다르기 때문에 모든 환자에서 동일한 술기가 진행되지는 않는다. 특히 외비기형이 동반돼 있는 경우에는 코 성형술이 동반되기도 한다. 휘어진 비중격을 구성하는 연골 및 뼈를 건드리는 수술이기에 국소마취 하에서도 수술은 가능하지만, 예민한 환자라면 전신마취 수술을 권장한다. 비중격 발육이 완성되는 17~18세 이후에 수술을 받는 것이 좋다. 

수술 후 일상생활 복귀까지는 긴 시간이 필요하지 않으며, 각 의료기관의 시스템에 따라 1~3일 정도의 입원기간을 가지게 된다. 퇴원 후에는 수술 부위의 점막이 유착되는 등 다시 코막힘이 발생하는 것을 막기 위해 약 한 달 정도 꾸준한 외래 추적관찰이 필요하다.

완전히 평면으로 이뤄진 비중격을 가진 사람은 없다고 봐도 무방할 정도로 비중격 만곡증은 생각보다 흔히 발견되는 구조적 문제다. 코막힘을 호소하며 외래에 내원하는 환자들의 많은 수에서 이러한 문제가 발견되며, 심한 경우에는 평생 입을 이용한 구호흡을 하며 코는 당연히 숨 쉬는 데 사용하지 않는 것으로 인식하고 있는 환자도 종종 있다.

코막힘은 생존에 필수적인 호흡을 하는 데 있어 많은 불편감을 줘 삶의 질을 심각하게 떨어뜨릴 수 있는 증상이라고 생각한다. 이러한 증상으로 오랫동안 고생했다면 수술 등이 당장 부담스럽더라도 가까운 이비인후과 전문의를 찾아 진찰 및 상담을 받아 삶의 질을 개선시킬 수 있는 기회를 가졌으면 한다.

<도움말=검단탑병원 이비인후과 박우성 과장>

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